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Explican el misterio del cementerio de ballenas en Chile

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(Posted on Feb 27, 2014 at 09:54AM )
Excavaciones de fósiles de ballenas.

Los científicos tuvieron dos semanas para recopilar la información en el terreno.

Es uno de los descubrimientos de fósiles más impresionantes de los últimos años, un cementerio de ballenas al lado de la Ruta Panamericana de Chile, conocida como la carretera Norte-Sur en el país.

Y ahora los científicos creen poder explicar cómo fue que tantos cetáceos terminaron en ese lugar hace más de cinco millones de años.

Fue el resultado de no una, sino cuatro ocasiones distintas en las que los animales se quedaron atrapados, según explica un estudio en la publicación Royal Society.

La evidencia apunta a que todas las ballenas se alimentaron con un alga tóxica.

Tras la ingesta, las muertas y las moribundas fueron arrastradas a un estuario y a arenas planas, donde terminaron enterradas con el paso del tiempo.

Se sabía que el Desierto de Atacama era una zona en la que se preservaban fósiles de cetáceos. Se podían ver huesos que sobresalían en las piedras, por lo que el lugar fue bautizado como Cerro Ballena.

Pero fue cuando se hicieron trabajos para ampliar la Ruta Panamericana que investigadores estadounidenses y chilenos tuvieron la oportunidad de estudiar el lugar en el que se encontraban los fósiles.

Criaturas extintas

Excavaciones de fósiles de ballenas.

Los fósiles tenían más de cinco millones de años.

Tuvieron sólo dos semanas para recabar lo que necesitaban en el terreno, antes del regreso de la maquinaria pesada para completar la construcción de la nueva carretera.

El equipo de investigadores intentó obtener la mayor cantidad de detalles posibles, incluyendo modelos digitales en 3D de los esqueletos. Adicionalmente, los huesos fueron trasladados a un laboratorio para su estudio.

Se identificaron 40 rorcuales, un grupo de cetáceos largos que incluye a la actual ballena azul.

En medio de estos inmensos animales también se encontraron depredadores marinos y otras especies que se alimentaban de pasto.

"Descubrimos criaturas extintas, como ballenas esperma y morsa; éstas últimas desarrollaron un rostro similar al de una morsa. También unas extrañas perezosos acuáticos", señala Nicholas Pyenson, paleotólogo del Museo Nacional de Historia Natural de Washington, Estados Unidos.

"Para mí fue increíble que en 240 metros de movimiento de tierra para la apertura de la vía hayamos obtenido una muestra de todas las superestrellas del mundo mamífero marino en América del Sur en el período del Mioceno Tardío", le dijo Pyenson a la BBC.

Tragedia inesperada

El grupo de investigadores se dio cuenta de que los esqueletos estaban casi completos y que la posición en la que estaban cuando murieron, era similar. Muchas se orientaban al mismo punto y estaban apoyadas sobre su parte superior, no sobre la panza.

Excavaciones de fósiles de ballenas.

El descubrimiento se hizo durante la ampliación de la Panamericana en Chile.

Esto indicaba que todos los animales sucumbieron ante la misma e inesperada tragedia, lo único que señalaba que no se trataba de un solo evento, sino de cuatro que ocurrieron a lo largo de muchos miles de años, eran las diferentes capas de fósiles que se encontraron.

Los científicos explicaron que los animales acabaron envenenados por las toxinas que pueden generar las flores de algas nocivas que se acumulan en el agua.

Este fenómeno es uno de los que explica por qué, en la actualidad, muchos ejemplares de especies marinas terminan varados en una playa.

Si se consume una gran cantidad de animales expuestos a esa concentración de algas, o sencillamente se inhala, la muerte puede ocurrir rápidamente.

"Todas las criaturas que encontramos, bien fueran ballenas, focas o peces aguja, se alimentaban en cadenas tróficas (transferencia de sustancias nutritivas), lo que las hacía susceptibles a acumulaciones de algas nocivas", dijo Pyenson.

La clave

Los investigadores creen que la forma de embudo de la costa en el Cerro Ballena en la época del Mioceno Tardío permitió que las carcasas de los animales se concentraran en un área donde, posteriormente, eran arrastradas a arenas planas que se encontraban por encima del nivel de las mareas más altas, quizás por olas generadas por tormentas.

Por esta razón, los restos de los animales no estaban expuestos a carroñeros marinos. Y, siendo una región desértica, debieron haber sido muy pocos los animales terrestres interesados en llevarse los huesos.

Fósil de ballena.

Se encontraron especies extintas de ballenas.

Muchos de los fósiles del Cerro Ballena están en perfectas condiciones, con excepción de algunas marcas que dejaron cangrejos en busca de comida.

Los estudiosos no tienen la certeza absoluta de que la concentración de algas fue lo que ocasionó que los animales terminaran atrapados en las costas de la zona. En los sedimentos no se encontraron fragmentos de algas. Sin embargo, los expertos si descubrieron múltiples partículas en superficies de óxido de hierro que apuntan a la existencia de algas en el pasado, debido a que esas partículas se encuentran en concentraciones de algas en los alrededores.

"En el mundo moderno, las flores de algas nocivas pueden atacar a una variedad de mamíferos marinos y peces predadores grandes. Para nosotros, la clave fue su naturaleza repetida en Cerro Ballena: ninguna otra explicación posible en el mundo moderno sería recurrente, excepto por las algas tóxicas, las cuales pueden reaparecer bajo las condiciones adecuadas", explicó Pyenson.

El especialista añadió que los sedimentos descartan que la hipótesis de que muerte de los cetáceos haya sido causada por un tsunami.

Cerro Ballena es considerado uno de los lugares en el mundo en donde más se concentran fósiles, al menos en lo que respecta a cetáceos y otros mamíferos extintos. Los científicos creen que en el área podría haber cientos de especímenes esperando a ser descubiertos e investigados.

La Universidad de Chile en la capital, Santiago, está tratando de establecer un centro de investigación para poder estudiar los restos de animales en el lugar.

A propósito de la publicación del estudio, el Museo Nacional de Historia Natural puso a disposición de los usuarios mapas, imágenes en 3D y mucho del material que utilizó en la investigación en su sitio web.

Jonathan Amos

BBC


El ácido acético funciona como un detergente que ayuda a despegar y disolver la suciedad. (thinkstock)

Mucho más que un aderezo, el vinagre puede ser un eficaz y económico ayudante doméstico.

Este popular producto, que recibe su nombre del latín vinum acre, es decir “vino agrio”, es básicamente ácido acético diluido.

Se cree que fue descubierto por accidente hace unos 10,000 años, cuando se empezaron a elaborar las primeras bebidas alcohólicas, ya que se consigue tras la fermentación de casi cualquier cosa que tenga azúcar o almidón.

Por ejemplo el vinagre balsámico se hace tradicionalmente con uvas de la variedad trebbiano y el de arroz, efectivamente, con arroz.

Su origen, pues, ha estado vinculado a la gastronomía, pero el vinagre es muy versátil. ¿Y cuál es su secreto?

El ácido orgánico que forman las acetobacterias presentes en la fermentación.

“Es un ácido orgánico débil”, explica a BBC Mundo Jorge Roldán, químico de profesión, que “se obtiene a partir de una reacción química de oxidación que transforma la glucosa en ácido acético”.

Aunque el ácido acético puro es cáustico, diluido en las proporciones habituales del vinagre, que oscilan entre el 4 y el 5%, es famoso por sus propiedades antisépticas y desinfectantes.

“Tiene efectos bactericidas porque cambia el pH (la medida de acidez o alcalinidad de las sustancias)”, dice Roldán. Por eso, muchas bacterias que sobreviven en un medio alcalino mueren al contacto con el ácido.

En cuanto al por qué de sus cualidades limpiadoras, este químico colombiano recurre a una frase muy gráfica para explicarlo: “igual disuelve igual”.

Como las grasas son de tipo orgánico, el ácido acético funciona como un detergente que ayuda a despegar y disolver la suciedad.

Este ácido también produce sales solubles en el agua a partir de restos de carbonatos de calcio, como los que se acumula en baños y cocinas, de ahí su capacidad de desincrustación.

Sin embargo, el vinagre no sólo es un buen ayudante en las tareas domésticas.

También se le adjudican todo tipo de beneficios para la salud, no todos confirmados por la ciencia.

Hans Adolph Krebs, quien recibió el premio Nobel en 1953 por descubrir el ciclo del ácido cítrico en el cuerpo humano, afirmó que este ácido es fundamental para los procesos metabólicos, ya que ayuda a convertir las grasas y los hidratos de carbono en moléculas de energía.

Y por si fuera poco, es barato y fácil de producir.

Algunos usos sugeridos

 

  • Una cucharadita de vinagre en dos tazas de agua es capaz de revivir y refrescar vegetales marchitos.
  • Un pequeño bol con vinagre ayuda a neutralizar los olores desagradables, como el del tabaco.
  • El vinagre es excelente para limpiar y sacar brillo a anteojos, copas, espejos y ventanas.
  • El vinagre blanco y el de manzana pueden utilizarse para limpiar cualquier superficie, como mesadas y bañeras.
  • Cepillar alfombras y tapetes con una mezcla de una taza de vinagre en un galón (o 4.5 litros) de agua puede ayudar a reavivar el color.
  • El vinagre blanco caliente también sirve para quitar restos de pegamento, como por ejemplo cuando se despega una pegatina de cualquier superficie plana.
  • Es un excelente suavizante para la ropa, por eso se aconseja agregar un poco de vinagre al último aclarado.
  • Un poco de vinagre añadido al agua de un florero alarga la vida de las flores.
  • También sirve para aliviar algunas picaduras, urticaria y quemaduras del sol al ser aplicado directamente sobre el área afectada.
  • Enjuagar el pelo con vinagre y agua caliente después del champú ayuda a evitar la caspa.

Y un poquito de vinagre de manzana en el agua del baño ayudará a aliviar la piel seca.

Por BBC Mundo

   El último informe del Cirujano General asocian fumar con larga lista de enfermedades. 

Además de los hartoconocidos peligros asociados al cigarrillo, fumar también contribuye a la degeneración progresiva de la visión, que hasta ahora estaba relacionada con la edad. Además, desata la diabetes y el cáncer de hígado. Igualmente, produce tuberculosis, problemas de erección, labio leporino en los recién nacidos, embarazos ectópicos (cuando el óvulo fertilizado no se desarrolla en la pared uterina), artritis, inflamación y disfunciones inmunológicas.

Esas fueron las últimas revelaciones del impacto del tabaco en la salud de las personas. El informe fue presentado por el cirujano general de Estados Unidos y principal portavoz del país en materia de salud pública, Boris Lushniak. Además, en el documento se señala que “el tabaquismo pasivo está vinculado a un mayor riesgo de derrame cerebral”.

Desde la publicación del primer informe, el 11 de enero de 1964, que advertía de los peligros de la sustancia, más de 20 millones de estadounidenses han muerto a causa de fumar, de los cuales 2.5 millones son debido al tabaquismo pasivo.

Según el análisis, presentado en la Casa Blanca, además de estas muertes, 100 mil bebés fueron víctimas del síndrome de muerte súbita del lactante y de complicaciones por parto prematuro consecuencia del tabaquismo de la madre.

“Medio siglo después de la publicación del primer informe del cirujano general estadounidense, que estableció por primera vez un vínculo entre el cigarrillo y el cáncer de pulmón, la ya larga lista de enfermedades provocadas por el tabaco y el tabaquismo pasivo continúa extendiéndose”, destacó Lushniak.

Según Thomas Frieden, director de los Centros Federales para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés), lo sorprendente es que después de 50 años todavía se descubren otros efectos nefastos que matan a la gente.

“El tabaco es aún peor de lo que pensábamos”, señaló el experto.

El informe de 1964 marcó el inicio de una campaña contra el hábito de fumar que permitió evitar ocho millones de muertes. La lucha dio sus frutos: 18% de la población de Estados Unidos fuma actualmente, frente al 42% en 1964.

Pero a pesar de estos avances, unos 443,000 estadounidenses fallecen cada año de enfermedades relacionadas con el tabaquismo. Mientras, a escala mundial, se calcula que hay 5.7 millones de muertes anuales por esa causa.

“Este nuevo informe muestra que el tabaco sigue siendo una enorme carga para nuestro país” , subrayó la secretaria de Salud de Estados Unidos, Kathleen Sebelius, al referirse al nuevo informe.

La funcionaria cifró el costo económico del tabaquismo en más de $289, 000 millones por año.

De acuerdo con encuestas recientes realizadas en ese país, los fumadores utilizan varios productos de tabaco, especialmente los jóvenes. La proporción de estudiantes de secundaria que fuman cigarrillos electrónicos ha aumentado más del doble de 2011 a 2012.

“Tenemos que vigilar las tendencias de uso de una variedad cada vez mayor de productos, porque las tabacaleras continúan poniendo en el mercado nuevos productos que crean y mantienen la adicción a la nicotina”, señaló el cirujano general al referirse a este problema considerado de salud pública.

Más de 20 millones de estadounidenses han muerto a causa del tabaco, desde 1964. De ellos, 2.5 millones fueron víctimas de tabaquismo pasivo. Mientras tanto, en el mundo el tabaquismo causa 5.7 millones de muertes cada año.

Polonio 210

Aunque desde 1964 ya se conocía que el Polonio 210 es un contaminante natural del tabaco, la industria tabacalera habría ocultado la información de la relación del componente con el cáncer de pulmón.

A tales efectos, según publica el diario mexicano El Universal, a partir del mes de marzo, las cajetillas de cigarros retomarán la imagen de una rata muerta para indicar el daño que causa fumar.

La imagen, que fue considerada como una de las pictografías más impactantes y retirada por la Secretaría de Salud en 2011, mostrará el emblema “Fumar mata”, además de hacer un llamado de alerta sobre sus componentes: “Contienen polonio 210, sustancia radiactiva, tóxica y cancerígena”.

El polonio es un elemento químico radioactivo que también se encuentra en la naturaleza y es 50 veces más radiactivo que el uranio. Es peligroso porque emite partículas alfa y puede ser mortal con sólo medio miligramo. Es causante del cáncer pulmonar por inhalación y es el responsable de 11,700 casos de cáncer cada año.

 


El drone que se mueve como una medusa

Parece una lámpara pequeña, pero es capaz de levantar vuelo y mover delicadamente sus alas. 

Los científicos que crearon este artilugio aseguran que es la primera máquina voladora –o drone– que puede mantenerse en el aire de forma estable gracias a su aleteo. (BBC / Leif Ristroph / Universidad de Nueva York)

Parece una lámpara pequeña, pero es capaz de levantar vuelo y mover delicadamente sus alas.

Los científicos que crearon este artilugio aseguran que es la primera máquina voladora –o drone– que puede mantenerse en el aire de forma estable gracias a su aleteo.

Otros diseños anteriores imitaban los movimientos de las alas de algunos insectos, pero la inspiración del nuevo drone no está en el aire sino en el agua: es la forma en que nadan las medusas.

El prototipo construido por científicos de la Universidad de Nueva York , puede recuperarse de las turbulencias y mantenerse erguido en el aire.

Leif Ristroph y Stephen Childress, autores de este trabajo que publica la revista Interface de la Real Sociedad británica, dicen que su artefacto muestra el valor de investigar estrategias voladoras aún no exploradas por la evolución.

El aleteo

La mayoría de los esfuerzos para construir aeronaves capaces de batir sus alas –u ornitópteros– han basado sus diseños en el vuelo de insectos.

Pero esto genera artefactos inestables por naturaleza, que tienden a voltearse.

Para su estabilidad, este tipo de aparatos requiere o bien sistemas de control activos o el añadido de velas o colas que actúen como reguladores aerodinámicos.

Para este nuevo trabajo, los investigadores se inspiraron en las medusas y se propusieron conseguir un vuelo estable sólo con la ayuda del batir de las alas.

Así desarrollaron un prototipo de 10 centímetros (cuatro pulgadas) con cuatro alas que demostró una tendencia inherente a mantenerse erguido durante el vuelo.

"En el futuro, artefactos voladores a escala pequeña podrían utilizarse en aplicaciones que van desde misiones de vigilancia o reconocimiento a la observación del tráfico o la calidad del aire", escribieron los investigadores en Interface.

El aerodino con alas que han creado, añaden, supone un paso adelante en esa dirección.

"Dependiendo de su aplicación, el control activo sobre un diseño intrínsecamente inestable puede ser mejor que la estabilidad pasiva", precisaron Ristroph y Childress.

"En todos los casos, comprender las dinámicas de vuelo inherentes es importante para idear los esquemas de control que hacen falta para maniobrar y para mantener la estabilidad y la dirección ante turbulencias inesperadas".


Cerdo en el centro de clonación de BGI

El centro de clonación porcina de BGI es el más grande del mundo.

Los gruñidos de los cerdos se oyen mucho antes de llegar a una serie de largos edificios ubicados entre colinas ondulantes en el sur de China.

La hora de la comida provoca frenesí y los animales se empujan contra las rejas que rodean sus rediles.

Centro de clonación porcina en China

La BBC visitó las instalaciones de BGI en Shenzhen, en el sur de China.

Sin embargo, esta no es una granja cualquiera.

Dirigido por una compañía en rápido crecimiento, BGI, este establecimiento se ha convertido en el centro de clonación de cerdos más grande del mundo.

Aunque la tecnología que emplea no es particularmente nueva, lo sorprendente es su aplicación para la producción en masa.

El primer establo contiene 90 animales en dos largas filas.

Parecen perfectamente normales, pero cada uno es portador de embriones clonados. Muchos de ellos también son clones.

Este lugar produce la extraordinaria cifra de 500 cerdos clonados al año: China está explotando la ciencia a escala industrial.

Para mi sorpresa, nos llevan a ver cómo se hace el trabajo.

Cerdos como modelo

Una habitación contigua a los rediles sirve como sala de operaciones y en ella yace una cerda anestesiada, con una máscara de oxígeno en el hocico. Unas bolsas plásticas cubren sus pezuñas.

Cerda en sala de operaciones del centro chino de clonación

En el centro se realizan dos implantaciones de embriones cada día.

Dos técnicos han insertado una sonda de fibra óptica para localizar su útero. Un tercero trae un pequeño tubo de ensayo desde una nevera: en él están los blastocistos, células embrionarias preparadas en laboratorio, que serán implantados en breve.

El espacio no tiene aire acondicionado ni está particularmente limpio; de hecho algunas moscas merodean alrededor de la cabeza de la cerda.

Da la impresión de que esta operación se lleva a cabo con un aire de rutina.

Incluso la presencia de periodistas extranjeros no parece llamar la atención en absoluto.

El animal parece estar cómodo y no se percibe ninguna preocupación ante cómo podemos reaccionar ni ante lo que podrían pensar quienes defienden los derechos de los animales.

Este equipo es capaz de realizar dos implantaciones al día, con un nivel de éxito de alrededor de 70-80%.

Nuevas medicinas

Cae la tarde cuando nos conducen a otro cobertizo donde lechones recién nacidos se acurrucan cerca de sus madres para mamar. Lámparas de calor mantienen la calidez del ambiente.

Algunos de los animales son clones de clones; la mayoría han sido modificados genéticamente.

El objetivo de todo el trabajo es utilizar a los cerdos para probar nuevas medicinas.

Como son genéticamente tan similares a los humanos, los cerdos pueden servir como "modelos" útiles. Y modificar sus genes para darles atributos específicos puede apoyar este proceso.

A una camada de cerdos especialmente pequeños se le removió un gen de crecimiento y los animales dejaron de crecer a la edad de un año.

Cerditos en el centro de clonación de BGI

Muchos de los cerdos son genéticamente modificados.

El ADN de otros puercos ha sido manipulado para hacerlos más susceptibles al Alzheimer.

Salud y sabor

De nuevo en las instalaciones centrales de la compañía, hay una hilera de técnicos encorvados sobre microscopios. Esta es una innovación de BGI: reemplazar máquinas costosas con personas.

"Podemos clonar a una escala muy grande, 30-50 personas juntas clonando para que aquí podamos tener una fábrica de clonación."

Yutao Du, científica de BGI

Se denomina "clonación manual" y está pensada para hacer que todo sea más fácil y rápido.

La científica a cargo, Yutao Du, explica la técnica de una forma que asombra.

"Podemos clonar a una escala muy grande, 30-50 personas juntas clonando para que aquí podamos tener una fábrica de clonación", le dice a la BBC.

Una factoría de clones parece una idea increíble tomada directamente de la ciencia ficción.

Pero aquí en Shenzhen, en lo que fue una antigua fábrica de zapatos, esta potencia en aumento está creando una nueva industria.

Gráfico del proceso de clonación

La escala de su ambición es impactante. BGI no es solo el centro de clonación de cerdos más grande del mundo, también es el centro de secuenciación de ADN .

En los edificios vecinos, se acomodan filas de secuenciadores genéticos: máquinas del tamaño de una nevera que operan las 24 horas para descifrar los códigos de la vida.

Para ilustrar la escala de este trabajo es útil una comparación: el mayor centro de secuenciación de Europa es el Instituto Wellcome Trust Sanger cerca de Cambridge, en Reino Unido, que tiene 30 máquinas.

BGI tiene 156 e incluso ha comprado una empresa estadounidense que las produce.

Wang Jun, director ejecutivo de BGI, me cuenta que necesitan tecnología para desarrollar formas incluso más rápidas y baratas de leer genes.

De nuevo, una comparación: un proyecto británico de lanzamiento reciente busca secuenciar 10.000 genomas humanos. BGI quiere secuenciar los genomas de un millón de personas, un millón de animales y un millón de plantas.

Wang Jun destaca que todo este trabajo debe ser relevante para la gente común en la forma de mejor atención sanitaria o comida más sabrosa.

El comedor de BGI se utiliza como banco de pruebas de algunos de los productos de su laboratorio: desde un mero dos veces más grande que lo normal, hasta cerdos o yogur.

 

Laboratorio del centro de clonación de BGI en China

Los técnicos de BGI hacen lo que denominan "clonación manual".

"Todo lo que sea lindo"

Le pregunto a Wang Ju cómo elige los genomas a secuenciar. La respuesta vuelve a sorprender:

"Si sabe bien, deberíamos secuenciarlo", me dice.

"Deberíamos saber qué hay en los genes de esa especie".

"Todo lo que sea lindo: oso panda, oso polar, pingüinos, realmente deberíamos secuenciarlos. Es como digitalizar todas las especies maravillosas."

Wang Jun, director ejecutivo de BGI

Especies que saben bien es un criterio y el otro que cita es el uso industrial: mayor rendimiento, por ejemplo, o beneficios para la atención médica.

"Una tercera categoría es su apariencia, todo lo que sea lindo: oso panda, oso polar, pingüinos, realmente deberíamos secuenciarlos. Es como digitalizar todas las especies maravillosas", explica.

Le pregunto qué piensa de adquirir semejante poder de controlar la naturaleza, pero él me contradice enseguida.

"No, estamos siguiendo a la naturaleza. Hay mucha gente muriendo de hambre y falta de proteínas y debemos pensar formas de lidiar con estos problemas, por ejemplo, explorando el potencial del arroz como especie", responde el jefe de BGI.

China transita un camino que la hará emerger como un gigante de la ciencia: ya tiene un explorador robótico en la Luna, tiene la computadora más rápida del mundo y BGI ofrece una visión de lo que la escala industrial podría aportar al futuro de la biología.

David Shukman

Editor de Ciencia, BBC

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Cerdo

El cerdo 29 es genéticamente blanco, pero tiene el pelo negro.

Dentro de una sala de operaciones en pleno funcionamiento, un cirujano y un equipo de especialistas con batas verdes se preparan para operar. Sin embargo, no es un hospital. Es una granja en lo más profundo del campo japonés. En la camilla -a punto de pasar bajo el bisturí- está una hembra de cerdo de seis meses.

Sobre ella, bisturí en la mano, está el profesor Nagashima. Abre con cuidado el abdomen y extrae el útero. Luego, con una jeringa y un catéter, empieza a inyectar 40 embriones en el útero.

La cerda inconsciente está a punto de convertirse en una madre de alquiler -y los embriones que estará portando son muy especiales. Son quiméricos, es decir, que llevan material genético de dos especies diferentes.

En un cobertizo cercano, Nagashima tiene sus más preciadas posesiones. Hay que cambiar de bata, cufia, botas y mascarilla para proteger a los ocupantes -cerdos quiméricos completamente crecidos.

 

Rupert Wingfield-Hayes

¿Será posible en unos años hacer crecer órganos humanos dentro de los cerdos?

A mitad de camino por el largo cobertizo blanco, está el cerdo 29 -un macho grande, peludo con colmillos sobresaliendo. El 29 es un cerdo blanco, aunque está cubierto de pelo grueso y negro. Más importante aún, en el interior, tiene el páncreas de un cerdo negro.

¿Cómo es eso posible? Inicia con lo que Nagashima llama embriones "a-pancreáticos". En el interior del embrión del cerdo blanco, el gen que lleva las instrucciones para el desarrollo del páncreas del animal ha sido "apagado".

Luego, el equipo japonés introduce células madre de un cerdo negro en el embrión. Lo que han descubierto a medida que se desarrolla el cerdo es que éste será normal, excepto por su páncreas -que será genéticamente el de un cerdo negro.

Pero esto es sólo el primer paso.

En un laboratorio de la Universidad de Tokio, el profesor Hiro Nakauchi está dando el siguiente paso y es aún más sorprendente.

Nakauchi toma células de la piel de una rata adulta color marrón. Luego, utiliza la manipulación genética para cambiar estas células adultas de la piel a lo que se llaman células madre pluripotentes inducidas ("iPS", por sus siglas en inglés). Lo sorprendente de las iPS es que tienen muchas de las mismas características que las células madre embrionarias. En otras palabras, se pueden desarrollar en cualquier parte del cuerpo del animal.

Las células iPS fueron creadas por primera vez en 2006 por el investigador médico japonés Shinya Yamanaka. En 2012, ganó el Premio Nobel por su descubrimiento.

cerdo

En su laboratorio, Nakauchi ha tenido éxito en el uso de estas células iPS para hacer crecer un páncreas de rata marrón dentro de un ratón blanco.

Pero, ¿por qué es todo esto tan importante?

El objetivo final de esta investigación es hacer crecer órganos humanos dentro de cerdos. Por sí mismo, eso sería un enorme avance para la ciencia. Pero lo que Nakauchi está tratando de lograr va más allá.

Espera desarrollar una técnica para tomar células de la piel de un ser humano adulto y cambiarlas por células iPS. Esas células iPS pueden entonces ser inyectadas en un embrión de cerdo.

La isla del Doctor Moreau

El resultado que espera es un cerdo con un páncreas o los riñones o el hígado humano o incluso, con un corazón humano. No sólo eso, el órgano sería genéticamente idéntico al del humano del que se tomaron las células de la piel.

Este es uno de los santos griales de la investigación médica: la capacidad de reproducir un órgano humano que sea genéticamente idéntico al de la persona que lo necesita. Podría significar el fin de las listas de espera de los donantes y el fin de los problemas de rechazo del órgano.

Pero hay muchos obstáculos potenciales por delante. El primero es que los cerdos y los humanos están lejanamente emparentados. Una cosa es lograr que crezca un páncreas de cerdo negro dentro de un cerdo blanco, y otra muy distinta conseguir que un páncreas humano haga lo mismo. Nakauchi confía en que puede lograrlo. Cree que tardará al menos cinco años, pero admite que podría tomar mucho más tiempo.

Profesor Nakauchi

El profesor Nakauchi ha utilizado exitosamente células iPS.

 

El otro problema es conseguir su aprobación. En Japón, es ilegal hacer híbridos humano-animales. Nakauchi está presionando por un cambio en la legislación. Pero si eso no sucede, es posible que tenga que trasladar su investigación a Estados Unidos.

Muchos en Japón se oponen a la idea de híbridos humano-animales. Los defensores de los animales se oponen a la idea de que se utilicen cerdos, ovejas o cabras como fábricas de órganos humanos. Otros más se sienten incómodos tan sólo con la idea de híbridos de cerdo-humano. Viene a la mente el clásico de ciencia ficción de H. G. Wells, "La isla del Doctor Moreau".

Nakauchi dice que su investigación es completamente diferente. Los cerdos seguirían siendo cerdos, sólo que llevarían en su interior un poco de tejido humano. Dice que siempre ha habido resistencia a los nuevos avances científicos. Y señala las objeciones generalizadas a la fecundación in vitro (FIV) cuando fue inventada en Reino Unido en 1970.

Hoy en día, la FIV se utiliza en todo el mundo y nadie piensa que sea extraña o poco ética.

Cualquiera que sea el debate ético, para los cientos de miles de personas alrededor del mundo que esperan un nuevo riñón o hígado, la posibilidad de que se pueda hacer uno a la orden es una idea, por lo menos, asombrosa.

Rupert Wingfield-Hayes

BBC, Japón


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